Josh Wilkerson estaba solo, en los dormitorios sobre la perrera del norte de Virginia donde trabajaba, cuando sufrió una serie de derrames cerebrales que resultaron fatales.

Había superado en edad el plan de seguro médico de su padrastro el día en que cumplió 26 años y tuvo que cambiar a insulina de venta libre. Como muchos otros diabéticos de su edad, no podía permitirse el lujo de comprar la marca recetada que necesitaba.

Unas horas después de tomar otra dosis de la medicación, el Wilkerson entró en un coma diabético, su nivel de azúcar en la sangre 17 veces más alto de lo que se considera normal.

Su muerte a la edad de 27 años ilustra el peor escenario posible para miles de personas de bajos ingresos que viven con diabetes en los Estados Unidos y que dependen de la insulina de venta libre que se vende por una décima parte de lo que cuesta la versión más efectiva.

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“Es muy difícil”, dijo su prometida, Rose Walters, de 27 años, que, al igual que el Sr. Wilkerson, nació con una forma congénita de la enfermedad conocida como diabetes tipo 1. “¿Cuántos pacientes jóvenes de diabetes tipo 1 tienen que morir antes de que algo cambie?”.

El precio de la insulina, que emula la hormona secretada por el páncreas para regular la glucosa en la sangre, ha provocado una indignación generalizada en los Estados Unidos, en medio de informes de personas que mueren después de racionar la medicación, que piden ayuda en línea con los costos o que se aventuran a salir del país en busca de mejores ofertas.

En el Congreso, un panel bipartidista ha pedido legislación para reducir los costos de la insulina para los 7,5 millones de estadounidenses que dependen de este medicamento, lo que ha llevado a los fabricantes de insulina a ofrecer descuentos. Algunos estados persiguen sus propias leyes.

La semana pasada, la administración de Donald Trump anunció medidas para permitir a los estados importar medicamentos a precios más bajos de Canadá, un plan que podría incluir potencialmente la insulina, dijeron las autoridades. 

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La forma más asequible del medicamento, que Walmart vende desde el año 2000 con su marca ReliOn, se conoce como “insulina humana”. Es anterior a los análogos de insulina alterados genéticamente que los médicos prescriben habitualmente.

Aunque la insulina humana puede tardar hasta cuatro horas en hacer efecto, con diferentes niveles de éxito, los análogos de insulina son más precisos y tardan tan poco como 20 minutos en regular los niveles de azúcar en sangre, señalan los defensores de los pacientes.

Pero con los precios de los análogos de insulina casi triplicándose desde 2002, los médicos han empezado a recomendar la versión más barata como solución provisional, una estrategia respaldada para “algunos pacientes” por la Asociación Americana de Diabetes en un informe técnico publicado el año pasado.

Allison Bailey, gerente de T1International, una organización sin fines de lucro para personas con diabetes tipo 1, dijo que la insulina humana podría funcionar mejor para las personas que tienen diabetes tipo 2, la forma de la enfermedad que se desarrolla con más frecuencia en las personas que tienen sobrepeso y que es más manejable con dieta y ejercicio.

Para el estimado de 1,25 millones de personas con diabetes tipo 1 en los Estados Unidos, el uso de insulina humana es más riesgoso.

Por lo general, sus cuerpos son incapaces de producir insulina natural, lo que los hace más vulnerables a las fluctuaciones de los niveles de azúcar en sangre sin un seguimiento cuidadoso, dijo Bailey.

Facebook / Josh Wilkerson

Walmart, que se asoció con la compañía farmacéutica Novo Nordisk para vender ReliOn, no reveló cifras de ventas de insulina.

Todd Hobbs, director médico de Novo Nordisk en Norteamérica, dijo que la insulina humana funciona igual de bien que los análogos de insulina si se toma con suficiente antelación a las comidas.

Marilee McInnes, portavoz de Walmart, advirtió sobre el riesgo de usar el producto sin consultar a un médico.

“El alto costo de la insulina es una preocupación para los que intentan controlar su diabetes, y la insulina humana puede ser una alternativa menos costosa, pero podría no ser adecuada para todos”, señaló McInnis en una declaración.

Wilkerson se enteró de ReliOn por su médico poco después de cumplir 26 años y ya no estaba cubierto por el plan de seguro médico de su padrastro, dijo su familia.

Para entonces, su costo mensual de insulina era de casi 1.200 dólares, un gasto imposible comparado con los 16,50 dólares por hora que ganaba como supervisor en la perrera, que ofrecía una forma limitada de seguro médico. 

Él y su pareja comenzaron a usar la insulina que compraron juntos en Walmart en el invierno de 2018.

Se habían comprometido el verano anterior, durante una visita a Virginia Beach. Wilkerson sorprendió a Walters dejando un anillo pegado a una concha de mar para que lo descubriera en la arena. Después de encontrar una casa en Berryville y fijar una fecha de boda para este octubre, consideraron la insulina de venta libre como una forma de ahorrar dinero.

“Pensamos: Oye, son 25 dólares. Podemos permitirnos eso”, dijo Walters, quien también trabajaba en la perrera. “Pero, el hecho de que tardara tanto en hacer efecto… Me asustó un poco”.

La madre de Wilkerson, Erin Weaver -cuyo padre murió de complicaciones relacionadas con la diabetes tipo 1 en 1989- dijo que su hijo le aseguró que el medicamento estaba funcionando.

“No te preocupes, mamá”, escribió en un mensaje de Facebook a principios de este año después de que ella le enviara un enlace a un artículo sobre un hombre que había muerto por racionar su insulina.

“Él quería ser normal”, dijo Weaver.

En realidad, Wilkerson tenía problemas estomacales y se estaba volviendo cada vez más malhumorado, lo que sucedía cuando sus niveles de azúcar en sangre eran altos, señaló Walters. 

“Estaba diferente”, dijo ella. “Yo le decía: ‘Revisa tu nivel de azúcar en la sangre’, y él lo revisaba y estaba alto”.

En junio, Wilkerson aceptó cuidar la perrera durante una semana mientras su jefe estaba de vacaciones. Tenia que pasar la noche en los dormitorios de la perrera, pero era una oportunidad para ganar algo de dinero extra.

La pareja se mantenía comunicada a través de FaceTime. Durante su segunda noche fuera, Wilkerson le dijo que su estómago le había estado molestando, prometió tomar la insulina y cortó la videollamada.

A la mañana siguiente, Walters se dio cuenta de que no había sabido nada de su prometido en más de 12 horas.

Llamó a su teléfono, pero él no contestó. Así que corrió a la perrera. Y allí estaba, en el suelo, inconsciente después de lo que los médicos determinaron más tarde fueron múltiples derrames cerebrales.

“Recuerdo haberle dado una bofetada y decirle: Nene, despierta. Tienes que despertar”, recordó Walters.

Wilkerson había caído en un estado vegetativo y fue desconectado del respirador del hospital cinco días después.

Hoy, Walters está de vuelta en Pottsville, Pennsylvania, donde creció y donde conoció a Wilkerson hace seis años. Recientemente encontró trabajo como cartera, lo que le ofrece un mejor seguro de salud que, espera, cubra sus costos de insulina.

Weaver, la madre de Wilkerson, ha comenzado a abogar por las personas con diabetes tipo 1. Planea hablar en una vigilia organizada por T1International en la sede de Indianápolis del fabricante de medicamentos Eli Lilly and Company.

Allí, pedirá a los funcionarios electos y a las compañías farmacéuticas que eliminen lo que ella llama un sistema de salud de dos niveles, en el que los diabéticos con un buen seguro de salud o con suficiente dinero reciben la medicación que necesitan, mientras que a otros les queda mucho trabajo por hacer.

“Es más o menos una sentencia de muerte”, dijo Weaver sobre la gente que se ve obligada a racionar insulina o que depende de la forma menos confiable que se vende sin receta. “No tienen seguro médico ni buenos trabajos para pagar lo que necesitan, así que se quedan con la miseria que les queda”.

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